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Desafíos y oportunidades: La tecnología se vehículos autónomos hacia nuevos horizontes

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Shannon Cantor
ByPor Shannon Cantor

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La tecnología se conduce hacia nuevas posibilidades

Muchos pensaron que las llantas de los vehículos autónomos (VA) no pisarían más las carreteras, después de que un auto de Uber matara a un peatón, Elaine Herzberg, en Marzo del 2018 (Randazzo, 2019). La tragedia obligó a que desarrolladores de tecnología, responsables políticos y el público en general, consideren seriamente la tecnología: su poder, sus ventajas y sus peligros. Ya ha pasado más de un año desde el incidente, y la compañía de Google VA, Waymo, continúa llevando la batuta en el desarrollo de los vehículos autónomos. Sin embargo, la empresa ha cambiado el enfoque tradicional del vehículos autónomos, que apunta a la construcción de un «mejor conductor» (Waymo, 2017) mas no de un «mejor vehículo». Gracias a esta cuidadosa implementación y refinamiento, los VA ahora están recuperando popularidad. El conductor digital sigue siendo un tema controversial, pero la industria no puede negar las increíbles hazañas que Waymo ha revelado con su creación; La tecnología inventada es la culminación indudable de las tendencias más vanguardistas. Además, representa aplicaciones sociales poderosas, mientras logramos un futuro tangible, el cual solo pensábamos podía ser real en la ficción.

El gran  y poderoso Mago de Oz: La tecnología de un conductor digital

Si analizamos la tecnología detrás de los vehículos autónomos de Waymo. Encontramos  que el mago al volante es una combinación increíble de todos los desarrollos más importantes de la industria:

  1. Mapeo: a diferencia de Herbie el “Cupido Motorizado”, los vehículos autónomos por sí mismos realmente no son libres de seguir sus instintos y trazar su propio camino. De hecho, están limitados  a conducir solamente dentro de una área predeterminada que ha sido previamente investigada y digitalizada en mapas altamente precisos. Las hojas de cálculo permiten un margen de error (literalmente) de solo 1 pulgada, con más información sobre señales y leyes de tránsito, semáforos, etc. Este software de mapeo especializado sirve como base, similar a las pistas anteriores de los famosos “hotwheel’s”, sobre las que se fundamentan características tecnológicas adicionales (Laukkonen, 2018).
  2. Conducción por cable: en una serie de novedades automatizadas de software, el freno y la dirección por cable, y el control electrónico del acelerador colaboran en la formación del conductor digital. Como lo indica el nombre, sofisticado y controlado por computadora, la ingeniería eléctrica administra el frenado, la dirección y aceleración del automóvil, sin la necesidad de intervención manual (Laukkonen, 2019).
  3. Sensores: un equipo de robots láser activamente mide y crea una imagen interna del entorno del vehículo. Tres tipos de sensores especializados (LIDAR, sistema de visión y radar) son creados internamente por los desarrolladores de IA de Google (Introducing Waymo’s suite, 2019): El primero ve a una distancia de tres campos de fútbol, el segundo a media distancia y el último a distancia corta y gama amplia (Pegoraro, 2019). Los sensores crean una imagen de 360 ​​grados, reuniendo información de tráfico, peatones y cualquier otro objeto no marcado en el mapa programado, todo en tiempo real. (Laukkonen, 2018). Adicionalmente pueden detectar la dirección en la que se encuentra un automóvil o un humano mirando, para combinar la información con la tecnología de IA y predecir el movimiento. Debido a que son desarrollados internamente, su compatibilidad también es diseñada a medida para el resto de las piezas del automóvil, optimizando el trabajo de los componentes (Waymo, 2017). De este modo, confiando en la inteligencia del aprendizaje permanente del software tanto dentro de su entorno como en el hardware que lo acompaña, la invención se convierte en un conductor cada vez más «experto» (Introducing Waymo’s suite, 2019).

El monstruo de Frankenstein: Implicaciones en la esfera social

La creación de Waymo combina las formas más avanzadas de tecnología en IA, programación de computadoras y también hardware mecánico, en un producto final que da vida a la ciencia ficción. Y el raro hecho de que todos los componentes fueron desarrollados en privado, dentro de la empresa, solo agrega a la imagen de una invención de laboratorio creada por un científico loco. Por lo tanto, sus inventores, deben monitorear cuidadosamente la liberación de su tecnología al mundo salvaje de la sociedad: Sus aplicaciones e implicaciones culturales son poderosas, controversiales y merecen una reflexión analítica.

  1. Seguridad: Tras el desastre fatal de Uber en el  2018, Waymo lanzó una campaña de marketing que enfatizó la seguridad y confiabilidad de su creación. «No somos Tesla, y tampoco somos Uber», dice el director de tecnología Dmitri Dolgov (Pegoraro, 2019). La compañía orgullosamente anuncia  que han acumulado más de 10 millones de millas de prueba desde el 2009, en más de 20 ciudades diferentes (Seguridad, 2019). Estos esfuerzos intentan recuperar la confianza social que se ha perdido en la tecnología VA y también  superar la desconfianza cultural generalizada hacia conductores virtuales.

Además, Waymo demuestra un punto a su favor: los conductores humanos son un poco más confiables que los robóticos (Waymo, 2017). Los accidentes automovilísticos, con personas responsables detrás del volante, son la causa de casi 1.25 millones de muertes anuales. Además, se predice que estos accidentes provocados por conductores humanos serán la quinta causa de muerte en el 2030, «a menos que se tomen medidas» (Road Safety, 2018). El robot conductor de Waymo puede proporcionar esta «acción» necesaria, si la tecnología de IA puede entender el camino de manera más responsable y efectiva que los distraídos, cansados o apresurados conductores humanos.

  1. Uso: La primera prueba de manejo revolucionaria de Waymo tuvo lugar en Austin, Texas, en el 2015 (Waymo, 2017). La única persona en el auto era Steve Mahan, pero él no controlaba nada. De hecho, Steve es ciego, y el ex-director ejecutivo del Santa Clara Valley Blind Center: “solo una persona dentro del automóvil, sin volante, sin pedales, navegando el tráfico cotidiano” (Waymo, 2017). Para comenzar de esta manera su carrera de chofer, el vehículo Waymo demostró de inmediato su utilidad; ya que abre infinitas oportunidades para innumerables poblaciones, y se puede aplicar en todo, desde la atención médica hasta el comercio, el turismo y la vida familiar. Le ahorra a los viajeros un tiempo valioso que pueden dedicar a trabajar o leer, y puede eliminar por completo la infraestructura costosa de las agencias de licencias viales.
  2. Tecnología: Combina software y hardware nuevos, originales y altamente efectivos. El desarrollo de IA ya es un tema candente en seguridad, en aplicaciones móviles, en estrategias de marketing, atención médica y más. Si esta máquina de aprendizaje de automóviles es lanzada al mercado, su cerebro, sin duda, será elegido para aplicaciones explotadas en todos los sectores y productos similares.
  3. Sociedad: Pero si nuestras tecnologías tienden a aumentar la conectividad, mientras nuestras sociedades tienden al aislamiento individual. Un conductor digital podrá reemplazar a una madre ocupada, llevando a su hijo al fútbol; ¿Pero quién animará al pequeño atleta? El conductor virtual transportará a un hombre enfermo hacia su cita médica; ¿Pero quién tendrá la oportunidad de ser un buen vecino? Además, 3.9 millones de conductores en todo el mundo encuentran empleo con Uber (Iqbal, 2019); imagina la cantidad de seres humanos desempleados en  el sector del transporte, en caso de que un reemplazo robótico entre en la esfera.

El monstruo de Mary Shelley del siglo XXI no camina, conduce. Y sus pernos y tornillos, y los sensores y el software IA, forman una herramienta potente para ser aprovechada. Como toda nueva tecnología, traerá grandes ventajas, una variedad de posibles aplicaciones, pero también complicaciones. Un cambio siempre evoca el debate, a medida que las culturas asimilan las implicaciones de seguridad, sociales, y financieras. Sin embargo, Waymo sigue adelante, promoviendo  todos los puntos positivos que tiene la tecnología VA. Sus principales desarrolladores, como todos los que están a la vanguardia de la creación, se dedican a hacer herramientas útiles y positivas para el público. Sin lugar a dudas, su creación es increíblemente efectiva, y tiene a la seguridad y la utilidad positiva como las prioridades integrales más importantes para la innovación. Con esto en mente, podemos continuar caminando (si no conducimos …) con confianza hacia una era cada vez más tecnológica.